GNU計劃,有譯為“革奴計劃”,是由理查德·斯托曼在1983年9月27日公開發起的。它的目標是創建一套完全自由的操作系統。理查德·斯托曼最早是在net.unix-wizards新聞組上公布該消息,并附帶一份《GNU宣言》等解釋為何發起該計劃的文章,其中一個理由就是要“重現當年軟件界合作互助的團結精神”。

  GNU是“GNU's Not Unix”的遞歸縮寫,為避免與gnu(非洲牛羚,發音與“new”相同)這個單詞混淆,斯托曼宣布GNU應當發音為“Guh-NOO”(/ˈgnuː/),與“canoe”發音相似。

  UNIX是一種廣泛使用的商業操作系統的名稱。由于GNU將要實現UNIX系統的接口標準,因此GNU計劃可以分別開發不同的操作系統。GNU計劃采用了部分當時已經可自由使用的軟件,例如TeX排版系統和X Window視窗系統等。不過GNU計劃也開發了大批其他的自由軟件,這些軟件也被移植到其他操作系統平臺上,例如Microsoft Windows、BSD家族、Solaris及MacOS。

  為保證GNU軟件可以自由地“使用、復制、修改和發布”,所有GNU軟件都包含一份在禁止其他人添加任何限制的情況下,授權所有權利給任何人的協議條款,GNU通用公共許可證(GNU General Public License,GPL)。這個就是被稱為‘公共版權’的概念。GNU也針對不同場合,提供GNU寬通用公共許可證(與GNU自由文檔許可證這兩種協議條款。

簡歷

  1985年,理查德·斯托曼又創立了自由軟件基金會(Free Software Foundation)來為GNU計劃提供技術、法律以及財政支持。盡管GNU計劃大部分時候是由個人自愿無償貢獻,但FSF有時還是會聘請程序員幫助編寫。當GNU計劃開始逐漸獲得成功時,一些商業公司開始介入開發和技術支持。當中最著名的就是之后被Red Hat兼并的Cygnus Solutions。

  到了1990年,GNU計劃已經開發出的軟件包括了一個功能強大的文字編輯器Emacs、C語言編譯器GCC以及大部分UNIX系統的程序庫和工具。唯一依然沒有完成的重要組件,就是操作系統的內核(稱為HURD)。

  1991年,林納斯·托瓦茲編寫出了與UNIX兼容的Linux操作系統內核并在GPL條款下發布。Linux之后在網上廣泛流傳,許多程序員參與了開發與修改。

  1992年,Linux與其他GNU軟件結合,完全自由的操作系統正式誕生。該操作系統往往被稱為“GNU/Linux”或簡稱Linux。(盡管如此,GNU計劃自己的內核Hurd依然在開發中,目前已經發布Beta版本。)

  許多UNIX系統上也安裝了GNU軟件,因為GNU軟件的質量比之前UNIX的軟件還要好。GNU工具還被廣泛地移植到Windows和Mac OS上。

  GNU工程十幾年以來已經成為一個對軟件開發主要的影響力量,創造了無數的重要的工具,例如:強健的編譯器,有力的文本編輯器,甚至一個全功能的操作系統。這個工程是從1984年麻省理工學院的程序員理查德·斯托曼的想法得來的,他想要創建一個自由的、和UNIX類似的操作環境。從那時開始,許多程序員聚集起來開始開發一個自由的、高質量、易理解的軟件。